Columbo ist ein unordentlich und manchmal begriffsstutzig wirkender Polizeibeamter. Er ist Mitarbeiter des Morddezernats des Los Angeles Police Department. Tatsächlich ist er hochintelligent und löst seine Fälle durch seine genaue Beobachtungsgabe hinsichtlich auch kleinerer Details und Widersprüchlichkeiten.

Zu den wiederkehrenden Elementen der Serie gehören Inspektor Columbos zerknautschter Regenmantel, sein verbeultes Auto – ein altes Peugeot 403-Cabriolet – und sein Basset namens „Hund“. Sehr häufig redet Columbo auch über seine Ehefrau, von der er nur als „Mrs. Columbo“ spricht, die der Zuschauer jedoch nie zu Gesicht bekommt.

Im Gegensatz zu vielen klassischen Krimis, bei denen die Identität des Mörders erst am Ende des Buchs oder Films verraten wird, erhält der Zuschauer bei Columbo - bis auf wenige Ausnahmen - zu Beginn jeder Folge Kenntnis über Mord und Mörder. Oftmals wird der Zuschauer auch Zeuge der Vorgeschichte des Mordes, der Entstehung des Tätermotivs und der Vorbereitungen der Tat. Anschließend wird gezeigt, wie Columbo mit der ihm eigenen sanften Hartnäckigkeit den Mörder zunehmend in die Enge treibt, während dieser dann meist verzweifelt versucht, die Spuren zu verwischen und hierbei in der Regel den entscheidenden Fehler begeht.

Von diesem Schema abweichend entwickelt sich die Handlung in den Folgen Bluthochzeit (hier gibt es keinen Mord – Columbos Eingreifen verhindert die Tat), Der alte Mann und der Tod (hier erfährt der Zuschauer erst gegen Ende die Identität des Mörders), Wer zuletzt lacht… (hier wurde der Mord zunächst nur vorgetäuscht, um die Auflage eines Magazins zu steigern und am Ende ausgeführt) und Ein Spatz in der Hand (hier kommt dem vom Publikum beobachteten Mörder jemand zuvor; er wird zum zweiten Opfer). Die Folge Tödliches Comeback ist die einzige, in der Columbo die Täterin nicht verhaftet, da er weiß, dass sie todkrank ist. In der Folge Der Tote in der Heizdecke lässt Columbo die Mittäterin laufen, um im Gegenzug ein umfassendes Geständnis von ihrer Mutter (gespielt von Faye Dunaway) zu erhalten. Columbo trägt auch fast nie eine Dienstwaffe.


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